Semana laboral de cuatro días
Finanzas

Semana laboral de cuatro días

De la utopía al sentido común

Islandia. Una isla famosa por sus glaciares, géiseres y ahora por una nueva propuesta para la vida laboral. De 2015 a 2019, realizó la prueba a nivel nacional de una semana laboral de cuatro días. Fue un éxito abrumador, reduciendo el estrés mientras la productividad se mantuvo o mejoraba. Los hallazgos han alentado a los sindicatos de Islandia a renegociar las jornadas laborales, y el 86 por ciento de la fuerza laboral del país ahora podría obtener el derecho a solicitar una semana de cuatro días.

En Reino Unido, cuando se incluyó una semana de cuatro días en el Manifiesto Laborista de 2019, fue descartada como una muestra de idealismo ingenuo de izquierda. Sin embargo, la idea siempre ha sido una propuesta más conservadora de lo que parecen pensar sus críticos. Si nos alejamos para observar las tendencias a largo plazo en las horas de trabajo, veremos una disminución constante pero acumulativamente dramática durante 150 años.

¿Es una semana de cuatro días utópica o inevitable? La respuesta corta es que sones ambas. A lo largo de la historia moderna, hemos visto un flujo constante de ideas complicadas, desde el derecho a la educación gratuita hasta la educación sexual en las aulas. Tales ideas parecen impensables, hasta que se vuelven indiscutibles.

LA SEMANA DE CINCO DÍAS

Para ver cómo la semana de cuatro días se ajusta a este patrón, hay que recordar la historia de su predecesora: la semana de cinco días. A principios del siglo XIX, la tecnología estaba cambiando la vida laboral, y al principio los empleados estaban tan decididos a sudar en las fábricas recién mecanizadas, que aumentaron las horas de trabajo. El tiempo de esparcimiento se consideraba perdido, y algunos países europeos lo redujeron activamente con jornadas obligatorias de 12 horas con esfuerzos por recortar las vacaciones tradicionales.

En la década de 1830, era claro que este enfoque estaba fallando. Los trabajadores terminaban exhaustos mientras luchaban por ser productivos. Pronto, la gente comenzó a protestar de una manera muy británica: faltando al trabajo los llamados Lunes Santos para terminar la borrachera que habían comenzado el domingo. La juerga se extendió, por lo que la costosa maquinaria de las fábricas a menudo permanecía inactiva al comienzo de la semana. En 1845, describiendo la difícil situación de la clase trabajadora inglesa en su novela Sybil, Benjamin Disraeli escribió que "el lunes y el martes toda la población está borracha".

"Siéntense, las trabajadoras de Woolworth se van a huelga. Ayúdanos a ganar la semana de 40 horas" (1937). Foto: Underwood Archives

Una y otra vez, los jefes descubrieron que sus trabajadores tenían mucha más “energía e inteligencia” después de que se recortaran las horas, pues no sólo aumentaba la producción por hora, sino la producción general. En lo que respecta al tiempo de trabajo, al parecer, menos realmente significaba más.

Sin embargo, un cambio social radical nunca sería impulsado por unas pocas empresas con visión de futuro por sí solas. Y durante los siguientes 150 años, entraron en juego otros dos factores: el liderazgo estatal y la presión sindical.

Históricamente, los salarios han sido preocupaciones sindicales más importantes que la reducción de horas. Pero en las primeras décadas del movimiento sindical, el ocio era una prioridad tan alta como la paga, a veces incluso más. En 1919, cuando la Organización Internacional del Trabajo se reunió en Washington para su primera convención, eligió las horas de trabajo, no los salarios, como su enfoque, acordando un principio de “ocho horas al día, cuarenta y ocho horas a la semana” para trabajos de manufactura. Las jornadas más cortas serían, dijo la OIT, “una reforma que ninguna otra podría igualar en valor”, “una oportunidad para que los trabajadores compartan la distribución de la nueva riqueza creada por la industria moderna y reciban su parte en forma de tiempo libre”.

Una vez que suficientes personas comenzaron a organizar sus vidas al ritmo de una semana de cinco días, la cultura (en forma de turismo, deportes para espectadores y cine) creció alrededor del fin de semana de dos días. Con el tiempo, la humanidad internalizó nuevas normas sociales, desde "ese sentimiento de viernes" hasta "domingo de bajón".

AYER Y HOY

Los paralelismos entre la Revolución Industrial original y la actual son obvios. Durante 30 años, a medida que una nueva ola de cambio tecnológico ha reconfigurado nuevamente la vida laboral, las encuestas han mostrado enormes aumentos en la intensidad y el ritmo del trabajo.

En la era digital, 40 horas de trabajo a la semana han demostrado que, lejos aumentar la productividad, resultan una carga mental para el trabajador. Foto: Freepik

En muchos países, la productividad ha decaído a medida que la Revolución Digital se ha afianzado. Allá por 1987, el economista ganador del Premio Nobel, Robert Solow, dijo: "Se puede ver la era de las computadoras en todas partes menos en las estadísticas de productividad". En ese momento, parecía probable que este desajuste no fuera más que un síntoma de estadísticas defectuosas, pero hoy en día no se respeta mucho esa opinión. Alan Felstead, autor de un importante estudio sobre la intensidad del trabajo, llega a una conclusión contundente: en lugar de trabajar de manera calmada y productiva con digitalización, los trabajadores parecen estar corriendo cada vez más rápido sólo para quedarse quietos.

Los últimos 18 meses han aumentado la sensación de abrumo frenético, ya que la vida profesional se ha digitalizado por completo. Cada mañana se responde un flujo imparable de correos electrónicos, mensajes y llamadas de Zoom. La alarma sobre el agotamiento ha alcanzado un punto álgido, ya que un número creciente de empresas prueba "interrupciones de circuito", semanas en las que toda la empresa pierde herramientas y se recupera.

Esta es sólo una de las formas en las que las compañías innovadoras, como sus homólogas progresistas hace 150 años, están experimentando para ver si trabajar de forma más inteligente, en lugar de esforzarse más, podría ser la clave para producir más. Cuando Perpetual Guardian, un bufete de abogados de Nueva Zelanda, probó una semana de cuatro días, la productividad aumentó un 20 por ciento, compensando casi por completo la reducción de las horas de trabajo. En Microsoft Japón, se llevó a cabo una semana de prueba de cuatro días de la mano de nuevas reglas para aprovechar más la tecnología; las reuniones tenían un límite de cinco asistentes y un límite de 30 minutos. La productividad saltó un 40 por ciento.

Otras empresas se han centrado más en la tecnología en sí. Atos Origin, una consultora de TI en Francia, notó que su personal estaba enviando 80 mil correos electrónicos a la semana entre 300 personas, un frenesí autosuficiente y, en última instancia, inútil. La empresa prohibió los correos electrónicos y descubrió que, lejos de inhibir el trabajo, las nuevas prácticas laborales eran más productivas.

Tener el suficiente tiempo libre permite a los trabajadores ser más productivos y desarrollar más la creatividad. Foto: Freepik

COORDINACIÓN COLECTIVA

Una gran lección de la historia es que no hay nada automático en el crecimiento del ocio. Fue una elección que hizo la sociedad en conjunto, primero aprendiendo, a través de experimentos con visión de futuro, cómo trabajar bien con una nueva era de tecnología, y luego decidiendo cómo acumular las ganancias de ese progreso, cuánto tomar como tiempo libre y cuánto dinero, y en qué medida compartir esos ingresos.

La sociedad ahora necesita tomar una serie de decisiones igualmente importantes, y los gobiernos, nuevamente, tendrán que liderar el cambio. Es sólo a través de la coordinación colectiva que se compartirá de manera justa el ocio que los trabajadores del siglo XXI tan desesperadamente necesitan. A principios del siglo XX, cuando surgieron las vacaciones pagadas, los trabajadores de clase media las obtuvieron primero. Luego, el Estado intervino, amenazando con exigir vacaciones pagadas a todos los empleadores, y la norma cambió, y la gente de clase trabajadora pronto disfrutaría de esa prestación.

En 1929, la Unión Soviética hizo un intento infructuoso de eliminar el fin de semana y reemplazarlo con nepreryvka, un ciclo continuo de días de descanso, para que la producción nunca se detuviera. Como se quejaba en una carta al Pravda del Partido Comunista: “¿Qué podemos hacer en casa si nuestras esposas están en la fábrica, nuestros hijos en la escuela y nadie puede visitarnos? No es un día festivo si tienes que pasarlo solo”. No hace falta decir que la política fracasó.

De nuevo véase a Islandia, un país que está haciendo su parte para fomentar el tiempo libre que necesitan los trabajadores. El trabajo se basa en esa misma asociación histórica (empresas progresistas dispuestas a experimentar, un movimiento laboral que negocia convenios colectivos y un gobierno dispuesto a liderar) que antes ha impulsado un crecimiento transformador en el tiempo libre. Dado este historial, hay muchas razones para pensar que el mismo enfoque puede hacer que una semana de cuatro días sea un éxito, una de esas ideas poderosas que al principio parecen utópicas y luego llegan de repente como un nuevo sentido común.

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