El anhelo de la comunicación interplanetaria
Ciencia

El anhelo de la comunicación interplanetaria

Búsqueda de inteligencia y tecnología alienígena

La cuestión es si los humanos están solos en el universo, y si no, ¿deberían estar emocionados o asustados? Estas preguntas son tan inmediatas como el último éxito en cines y tan primarias como los antiguos mitos que asocian los planetas con espíritus y dioses.

En 1686, Bernard Le Bovier de Fontenelle, secretario de la Academia de Ciencias de Francia, puso el sello de la Ilustración a las especulaciones sobre la vida extraterrestre con su libro Entretiens sur la pluralité des mondes. En una serie de animadas conversaciones filosóficas, declaró que "sería muy extraño que la Tierra estuviera tan bien habitada y los demás planetas perfectamente solitarios", y argumentó que seres extraterrestres podrían intentar comunicarse o incluso visitar la Tierra utilizando alguna forma avanzada de aeronáutica.

Cada época ha presentado su propia versión anhelando el contacto con la vida de las galaxias, siempre anclada a los temas tecnológicos del momento. En 1818, el matemático alemán Carl Friedrich Gauss propuso comunicarse con extraterrestres utilizando un heliotropo, un sistema de espejos que ideó para enviar señales codificadas utilizando la luz solar reflejada. Después del desarrollo de las primeras luces eléctricas, el inventor francés Charles Cros sugirió que tales lámparas podrían amplificarse para enviar mensajes a Venus y Marte. Nikola Tesla escribió en 1900 que "la comunicación interplanetaria ha entrado en la etapa de probabilidad" utilizando ondas de radio novedosas. Un año después, informó que había detectado señales probables emitidas desde otro mundo.

SEARCH FOR EXTRATERRESTRIAL INTELLIGENCE

La radio persistió como el medio elegido para la caza de extraterrestres, incluso cuando la tecnología continuó cambiando más rápido que nunca. Un siglo completo después de Tesla, los investigadores comprometidos en la Búsqueda de Inteligencia Extraterrestre (comúnmente abreviada como SETI) todavía escaneaban los cielos con antenas y escuchaban transmisiones de radio artificiales provenientes de otros mundos. Los esfuerzos llevaron a límites superiores estadísticos cada vez más estrictos y un puñado de falsas alarmas brevemente emocionantes, pero en su mayoría, un montón de nada.

Hacer que el campo SETI volviera a moverse requería más que una nueva tecnología específica; requería una nueva forma de pensar sobre la tecnología como un todo. El cambio de la SETI con la innovación tecnológica es un cambio radical intelectual en el pensamiento sobre lo que podrían ser los extraterrestres y sobre cómo podrían revelarse a la humanidad. La ciencia emergente ha reabierto un debate de alto riesgo y largo tiempo inactivo. Para hacer contacto, ¿se necesita dejar de escuchar y comenzar a hablar también? ¿O es anunciar nuestra existencia al Universo una invitación a la destrucción?

La SETI surgió de la mentalidad de la era espacial de la década de 1950, cuando los científicos aeroespaciales estaban redactando planes para enviar la primera nave espacial a otros planetas y los astrónomos comenzaban a realizar estudios detallados de las emisiones de radio de objetos cósmicos distantes. Frank Drake, un radioastrónomo del Observatorio Nacional de Radioastronomía (NRAO) en Virginia Occidental fusionó esos temas gemelos en su cabeza y comenzó a preguntarse si las criaturas inteligentes en esos otros mundos podrían estar mirando hacia afuera de manera similar e intentando contactarnos a través de ondas de radio, lo que podría ser detectable usando platos de radio como la antena de 26 metros del NRAO.

En 1960, Drake llevó a cabo el Proyecto Ozma, el primer intento dedicado a buscar mensajes de civilizaciones extraterrestres, escaneando el cielo con la antena de 26 metros y usando un altavoz para escuchar cualquier mensaje oculto dentro de la estática. Su proyecto a pequeña escala atrajo una gran atención mediática y académica.

Un año después, Drake convocó la primera reunión de SETI, atrayendo a una docena de destacados investigadores para discutir las perspectivas de expandir y formalizar la búsqueda. Uno de los jóvenes astrónomos que se introdujo en este nuevo y extraño campo de estudio fue Jill Tarter, quien se convirtió en la científica del proyecto con la mayor iniciativa SETI hasta la fecha: una ambiciosa misión de la NASA llamada High Resolution Microwave Survey.

FRACASO Y ÉXITO

El proyecto de la NASA se lanzó con brillantes esperanzas en 1992. Un año después, estaba en ruinas. El senador Richard Bryan de Nevada lo había señalado como un ejemplo atroz de despilfarro del gobierno estadounidense. El Congreso no sólo cerró la investigación, sino que efectivamente prohibió a la NASA financiar cualquier investigación adicional en ese sentido. Tarter siguió adelante, cofundó un Instituto SETI para retomar su investigación con apoyo privado, pero sus esfuerzos han ido a los márgenes de la respetabilidad.

Se había iniciado la gran pausa. Sin embargo, nadie se dio cuenta en ese momento de que un par de astrónomos suizos poco conocidos ya estaban sentando las bases para el gran renacimiento de la SETI. En 1993, justo cuando el senador Bryan se burlaba de que “ni un solo marciano ha dicho ‘llévame con tu líder’'', Michel Mayor y Didier Queloz en el Observatorio de Ginebra habían completado un nuevo instrumento sensible para descubrir exoplanetas, mundos más allá del sistema solar. En 1995, reportaron un éxito espectacular, al encontrar el primer planeta conocido que orbitaba alrededor de otra estrella similar al Sol. Tan pronto como sus colegas entendieron dónde y cómo buscar, siguieron otras detecciones a una cadencia cada vez más acelerada. El recuento actual de exoplanetas es de más de 4 mil 500.

Con el auge de los exoplanetas, la posibilidad de vida en otros planetas ya no es sólo una cuestión de especulación filosófica; ahora, está al alcance de la investigación empírica. Los investigadores acuñaron una nueva palabra, “biofirmas”, para describir la evidencia química que sugiere actividad biológica en otro mundo. En la Tierra, por ejemplo, el oxígeno es producido por la fotosíntesis y el gas metano es creado por microbios que comen materia orgánica. Los dos gases reaccionan fácilmente entre sí, por lo que el metano desaparecería rápidamente de una atmósfera rica en oxígeno a menos que se reponga constantemente. Encontrar oxígeno y metano juntos en un exoplaneta sería, por lo tanto, una fuerte evidencia circunstancial de vida.

Tarter reconoció rápidamente que las biofirmas también tenían enormes implicaciones para la SETI. Cualquier señal observable de actividad metabólica calificaba como biofirma. Se preguntó: ¿qué pasa con las señales observables equivalentes de actividad tecnológica deliberada? Los humanos alteran la Tierra de un millón de maneras sin tener la intención deliberada de decirle al cosmos que estamos aquí. Contaminantes, deforestación y ciudades iluminadas por la noche. Por extensión, se podría esperar que cualquier alienígena avanzado altere visiblemente su planeta como un subproducto inevitable de la creación de una civilización industrial.

Comentarios